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Notizie sul whisky

Il futuro dell’industria dello scotch

Movimenti finanziari in vista per il settore
Adattamento di un articolo di Ian Fraser per Whisky Invest Direct

Negli anni ’80, le acquisizioni di distillerie scozzesi erano un affare più scabroso e divertente di quanto non lo siano oggi. Molte di queste operazioni erano ostili, con le aziende interessate determinate a resistere alle avances dei loro pretendenti, e le battaglie che ne seguivano spesso si trasformavano in guerre di parole, trucchi sporchi e altri sotterfugi.

Le due più grandi, che culminarono con l’acquisizione da parte della Guinness guidata da Ernest Saunders della Arthur Bell & Sons di Perth per 364 milioni di sterline e del gigante londinese Distillers Company Limited per 2,7 miliardi di sterline nel 1985-86, si conclusero con Saunders e alcuni dei suoi accoliti che finirono in prigione.

Oggi le acquisizioni di whisky sono una faccenda ben più tranquilla. Quasi tutte sono “amichevoli”, nel senso che entrambe le parti vogliono concludere l’affare, e molte sono “fuori mercato” – negoziate privatamente tra le parti che si fondono e annunciate solo una volta definiti i dati finanziari e altri dettagli.

La più recente mega-operazione nel settore – l’acquisizione da parte di Suntory, nel maggio 2014, di Beam, proprietaria di Ardmore, Laphroaig e Teacher’s, per 16 miliardi di dollari – è stata seguita da una fase di stasi in questa tipologia di operazioni. Al contrario, si è assistito a una serie di attività più frammentarie, caratterizzate da grandi gruppi che hanno scaricato distillerie e marchi di minore importanza (o addirittura trascurati) a rivali più piccoli.

Tra le operazioni simili si possono citare Edrington che ha venduto Glengoyne e Tamdhu a Ian Macleod Distillers (rispettivamente nel 2003 e nel 2011), Bunnahabhain e Black Bottle a Burn Stewart nel 2003 e Cutty Sark a La Martiniquaise nel novembre 2018. Poi c’è stata la vendita da parte di Chivas Brothers di due distillerie dello Speyside: Glenallachie al veterano del settore Billy Walker e altri nel luglio 2017, e Tormore a Elixir Distillers, di proprietà di Sukhinder e Rajbir Singh, lo scorso giugno. Tuttavia, con l’aumento delle valutazioni e del potenziale di marchi anche trascurati, tali accordi, spesso basati su relazioni personali, potrebbero diventare meno comuni.

Matthew Pauley, professore assistente presso l’International Centre for Brewing and Distilling della Heriot-Watt University e cofondatore della società di consulenza Distiller’s Nose, prevede che l’aumento dei prezzi dell’energia e altre pressioni sui costi daranno luogo a una forma diversa di consolidamento. “La crisi energetica, combinata con altre pressioni, tra cui la riduzione delle esportazioni di orzo dall’Ucraina, porterà a una maggiore pressione sui costi. In breve tempo, potrebbe esserci un gran numero di piccoli marchi disponibili per l’acquisizione”. Opinione condivisa dall’amministratore delegato della distilleria Isle of Harris, Simon Erlanger.

Il fatto che il settore si sia ripreso dalla pandemia, alimentato dalla rimozione lo scorso marzo dei dazi statunitensi di Trump del 25% sui single malt e dalla possibile riduzione dei dazi indiani da parte di Nuova Delhi entro la fine dell’anno, dovrebbe anche far salire le valutazioni del settore e guidare un’impennata delle fusioni e acquisizioni.
“Il potenziale accordo commerciale dell’India con il Regno Unito potrebbe essere enorme per il settore dello scotch, viste le tariffe d’importazione del 150% attualmente applicate”, ha dichiarato Laurence Whyatt, analista del settore delle bevande presso Barclays.

È probabile che si verifichino altre acquisizioni di asset industriali da parte di private-equity, dopo la mossa pionieristica del gruppo di private-equity Exponent che nel 2014 ha acquistato la Loch Lomond Distillery Co per 210 milioni di sterline. L’operazione comprendeva le distillerie di malto e di cereali di Alexandria, la distilleria Glen Scotia di Campbeltown e marchi come Loch Lomond e High Commissioner.

Tuttavia, secondo The Herald, la struttura dell’operazione ha fatto sì che Exponent si trovasse di fronte a problemi finanziari. Quando il più grande gruppo asiatico di private equity Hillhouse Capital Management, con sede a Pechino, è intervenuto con un’offerta di 500 milioni di dollari (420 milioni di sterline) per Loch Lomond Group nel giugno 2019, Exponent si è detta “entusiasta”.

Altre recenti incursioni di private equity includono l’acquisto da parte di Inverleith, con sede a Edimburgo, di una quota di maggioranza di Eden Mill, una distilleria di gin e whisky vicino a St Andrews, e l’acquisizione da parte di Bayside Private Equity e Metis Private Equity, con sede in Corea, di 124 milioni di sterline del marchio Windsor di Diageo, lo Scotch più venduto in Corea del Sud.

Nel maggio 2022, poi, la società di private equity Caelum Capital ha acquistato una quota di maggioranza di Compass Box. Caelum, fondata nel 2020 dall’ex dirigente di Diageo Manish Rungta, ha dichiarato che l’investimento sarà destinato al rafforzamento del bilancio di Compass Box, all’acquisizione di scorte e alla costruzione di impianti di produzione. Si dice anche che KKR & Co, un gigante del private-equity con sede a New York e con un patrimonio gestito di 471 miliardi di dollari, stia fiutando attività nel settore del vino e degli alcolici in Asia, che potrebbero estendersi alla Scozia.

Considerando che ci possono essere investitori impazienti che caricano di debiti le aziende acquisite per “ingegnerizzare finanziariamente” gli alti rendimenti, i proprietari di private-equity e le aziende di whisky scozzese possono sembrare compagni di letto poco affiatati. Tuttavia, Pauley non si preoccupa, affermando che: “Se vuole espandersi e innovare, l’industria ha bisogno di investimenti. Non so se sia importante che questi provengano dall’interno del settore, da operatori già affermati o da fonti esterne”.

Le operazioni di fusione e acquisizione non ancora concluse nel settore includono l’incertezza sulla proprietà di Bunnahabhain, Deanston, Tobermory, Black Bottle e Scottish Leader. Dal 2013, queste aziende sono di proprietà di Distell, con sede a Stellenbosch, dopo l’acquisizione di Burn Stewart per 160 milioni di sterline. Sembra che siano pronti per essere assorbiti dal gigante olandese della birra Heineken, che sta acquistando Distell per 1,9 miliardi di sterline, ma si dice anche che i marchi rimarranno sotto la proprietà di Capevin, azionista di Distell.

L’unico possibile mega-affare ancora in ballo è l’acquisizione della casa madre di Jack Daniel’s – Brown-Forman, che possiede BenRiach, GlenDronach e Glenglassaugh – da parte di Pernod Ricard.
Un’operazione di questo tipo farebbe impallidire persino le incursioni di Guinness nel settore degli anni ’80, richiedendo al gruppo parigino un esborso di almeno 40 miliardi di dollari. Inoltre, scatenerebbe una frenesia alimentare, in quanto Pernod sarebbe costretta a cedere marchi per placare le autorità di regolamentazione della concorrenza. Chissà, si potrebbe persino assistere a una ripresa delle operazioni di compravendita degli anni Ottanta.

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