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Irlanda Notizie sul whisky

Il whiskey irlandese ruggisce ancora

La rinascita del distillato in Irlanda
Adattamento di un articolo di Rory Carroll per The Guardian

Karen Gregory, una turista dell’Oklahoma, questa settimana ha visitato Dublino, inalando l’aroma dell’orzo maltato alla distilleria di Teeling, e ha scelto da che parte stare in una gara secolare. “Decisamente con il whiskey irlandese: è più leggero e brillante. Lo scotch è troppo pesante”.

La folla di visitatori che sorseggiavano allegramente whiskey lisci, cocktail al whiskey e caffè infusi di whiskey dava l’idea di ancor più convertiti alla causa irlandese in una rivalità che ha contrapposto due venerabili tradizioni in una battaglia per il dominio del mercato.

Le distillerie irlandesi hanno prevalso nel XIX secolo, rappresentando oltre il 60% delle vendite negli Stati Uniti, prima che si verificasse il disastro. Gli irlandesi ignorarono le nuove tecnologie, limitarono le esportazioni durante il proibizionismo statunitense degli anni ’20 e si trovarono coinvolti in una guerra commerciale con il Regno Unito. La Scozia ha colto l’occasione e ha incrementato le esportazioni globali, affermando lo scotch come sinonimo di tutti i tipi di whisky.

“Siamo passati dal 60% al 2% negli Stati Uniti, è una bella fregatura”, afferma John Teeling, un decano dei produttori di whiskey irlandesi. Poi sorride: “Ma credo che supereremo gli scozzesi entro la fine del decennio. Ci sarà una grande festa quando succederà”.

Dopo decenni di sofferenza silenziosa, il whiskey irlandese sta tornando in auge. Dalle sole quattro distillerie operative nel 2010, oggi ce ne sono 42 sull’isola. Le vendite annuali a livello mondiale sono passate da 5 milioni di casse (60 milioni di bottiglie) nel 2010 a 14 milioni di casse (168 milioni di bottiglie) l’anno scorso, alimentate da nuove offerte e da bevitori più giovani.

La crescita negli Stati Uniti è stata particolarmente forte, con un aumento del 16% l’anno scorso per un record di 1,3 miliardi di dollari, secondo il Distilled Spirits Council. Se la tendenza continua, entro il 2030 le vendite di whiskey irlandese negli Stati Uniti – attualmente pari a 5,9 milioni di casse – supereranno quelle dello scotch, ferme a circa 8 milioni di casse.

A livello globale, tuttavia, le vendite di scotch, con 1,3 miliardi di bottiglie, superano ancora il rivale irlandese, che vende 190 milioni di bottiglie. “Stiamo ancora recuperando terreno dopo decenni di risultati insufficienti, quando lo scotch ci ha praticamente fregato il posto”, ha dichiarato Jack Teeling, figlio di John e amministratore delegato di Teeling Whiskey.

Il mercato mondiale del whisky si è aggirato intorno agli 80 miliardi di dollari nell’ultimo decennio, ma si prevede un balzo di oltre 100 miliardi di dollari entro il 2024, secondo Statista, un’azienda che raccoglie dati sui consumi. Anche i marchi giapponesi sono esplosi in popolarità, con vendite per 340 milioni di dollari l’anno scorso.

Il mese scorso, il governo irlandese ha lanciato una campagna da 750.000 euro per promuovere i prodotti irlandesi nei bar e nei negozi di liquori statunitensi. Per i distillatori irlandesi, superare lo scotch negli Stati Uniti sarebbe una spinta psicologica e correggerebbe un fiasco secolare nel più grande mercato del mondo.

Inoltre, sottolineerebbe l’ambizione di sfidare il dominio duraturo dello scotch in altre parti del mondo, compresa la Gran Bretagna. “Il Regno Unito era un cimitero per il whisky irlandese”, ha dichiarato John Teeling. “Ora non più”.

Le celebrità hanno lanciato i propri marchi di whiskey irlandese: questa settimana i protagonisti della sitcom statunitense It’s Always Sunny in Philadelphia hanno debuttato con un single malt invecchiato 15 anni per celebrare la 15a stagione dello show. L’ex lottatore di arti marziali miste Conor McGregor ha lanciato un marchio nel 2018.

La cultura popolare ha segnalato la rinascita del whiskey irlandese un decennio fa, quando il marchio Jameson è apparso nelle canzoni di Rihanna e Lady Gaga e nelle serie televisive Mad Men e South Park.

“Non c’è stata una folgorazione istantanea con il whiskey irlandese, facendolo improvvisamente tornare in voga”, ha detto William Lavelle, direttore dell’Irish Whiskey Association. “Ci sono voluti 30 anni, collimando ambizione e strategia”.

Le esportazioni verso la Russia, il secondo mercato più grande, si sono fermate e la disputa del Regno Unito con l’UE sull’Irlanda del Nord potrebbe causare disagi, ma il futuro è brillante, ha detto Lavelle. “È una rinascita”.

L’Irlanda rivendica, come altri Paesi, di essere la patria del whiskey. C’è un riferimento alla bevanda nel Red Book of Ossory, un manoscritto medievale realizzato nella contea di Kilkenny nel XIV secolo, e un tempo l’Irlanda contava più di 1.000 distillerie. Nel XIX secolo, un gruppo di produttori del quartiere Liberties di Dublino riforniva gran parte del mondo.

Tuttavia, questi si sottrassero all’innovazione – per esempio un nuovo tipo di alambicco – e si ridussero durante il proibizionismo statunitense e la guerra commerciale dell’Irlanda con la Gran Bretagna negli anni Trenta. Il whisky scozzese – che omette la “e” – ha colmato il vuoto con offerte più scure e torbate. I prodotti irlandesi, tradizionalmente più morbidi, acquisirono una reputazione di insipidezza.

Negli anni ’80, l’Irlanda aveva solo due distillerie che producevano una minima parte rispetto a quella scozzese. La svolta è iniziata dopo che il gigante francese delle bevande Pernod Ricard ha acquistato Irish Distillers, dando peso multinazionale al suo marchio Jameson, e la famiglia Teeling ha aperto una nuova distilleria, incoraggiando altri nuovi arrivati.

Gli irlandesi hanno sperimentato nuovi gusti, metodi e cocktail – un livello di libertà negato ai produttori scozzesi, che operano secondo regole più rigide – e hanno conquistato i bevitori negli Stati Uniti. Alcuni, tuttavia, rimangono confusi sulla terminologia, facendo rabbrividire John Teeling. “C’è gente che viene da me e mi dice ‘il tuo scotch è delizioso'”.

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